John McCarthy, el verdadero padre de la inteligencia artificial

La historia no siempre facilita las cosas a los genios. Cuando John McCarthy (1927-2011) nació en Boston, en la víspera de la Gran Recesión, en una humilde familia de inmigrantes europeos, poco parecía presagiar que este niño prodigio se convirtiera en un digno sucesor de Alan Turing. La delicada salud del hermano menor de John llevó a la familia McCarthy, que vagabundeaba por el país en busca de oportunidades de trabajo, a establecerse en Los Ángeles. Fue allí donde John, un adolescente ya sobresaliente en matemáticas, entró en contacto con el Instituto de Tecnología de California, Caltech, y se enseñó a sí mismo las matemáticas a nivel universitario después de pedir sus libros de texto usados.

El futuro padre de la inteligencia artificial intentó estudiar mientras trabajaba como carpintero, pescador e inventor (ideó un exprimidor hidráulico de naranja, entre otras cosas) para ayudar a su familia. Cuando ingresó oficialmente a Caltech para estudiar matemáticas, ya había estudiado tanto por sí mismo que se le permitió saltarse los primeros dos cursos. Se graduó en 1948 y obtuvo su doctorado, también en el mismo campo, en 1951 en Princeton. Hasta ahora, la carrera de McCarthy fue un poco más rápida de lo normal, pero ya tenía en mente su gran obsesión: la inteligencia artificial.

En 1956, John organizó la mítica conferencia de Dartmouth donde acuñó el término “inteligencia artificial”, definido como la ciencia y la ingeniería de la fabricación de máquinas inteligentes. Allí estableció los objetivos que perseguiría a lo largo de su carrera: “Esta investigación procederá sobre la base de que cada aspecto del aprendizaje o característica de la inteligencia puede, en principio, describirse con tanta precisión que se puede crear una máquina que los simule”.

Una leyenda para programadores y hackers

El texto inaugural fue escrito con Marvin Minsky y Claude Shannon, dos prestigiosos científicos que pronto abandonaron el estudio de este campo para dirigir su atención hacia el cálculo o la teoría matemática. Sin embargo, McCarthy está consagrado como el padre de la inteligencia artificial no solo por haber logrado abrir el campo y convertirlo en una nueva área de investigación, sino también por continuar proporcionando evidencia para su desarrollo durante medio siglo.

En los años siguientes, McCarthy se dedicó a sembrar laboratorios de inteligencia artificial en las mejores universidades, un trabajo que continúa dando resultados hasta hoy. Estaba infectado con un optimismo inquebrantable y estaba convencido de que podía hacer que las máquinas pensaran. “La velocidad y la capacidad de memoria de las computadoras actuales pueden ser insuficientes para estimular muchas de las funciones más complejas del cerebro humano, pero el principal obstáculo no es la falta de capacidad de las máquinas, sino nuestra incapacidad para escribir programas que aprovechan al máximo lo que tenemos”, llegó a enunciar en esos años.

Él mismo buscó la solución a su problema y creó Lisp, el segundo lenguaje de programación de alto nivel más antiguo que existe. Lisp era uno de los idiomas favoritos de los piratas informáticos originales, con el que intentaron hacer que las máquinas primitivas de IBM de finales de los años cincuenta jugaran al ajedrez. Quizás esta es la razón por la cual el dominio de este lenguaje es tan respetado en la jerarquía de programadores. Este sistema era necesario para el desarrollo de la otra gran contribución de McCarthy: la idea del tiempo compartido en la computadora, conocida como informática de utilidad. En una era en la que la computadora personal parecía ciencia ficción, John ideó la teoría de una computadora central a la que muchas personas podrían conectarse a la vez. Fue uno de los pilares de la creación futura de Internet.

Suspenso en la prueba de Turing

Sin embargo, a pesar de sus esfuerzos, este sistema no ayudó a McCarthy a alcanzar su verdadero objetivo: que una computadora pasara la prueba de Turing, según la cual un humano hace preguntas a través de una pantalla de computadora, y si no puede decidir si es otro humano o máquina que está respondiendo, esto es definitivamente inteligente. Por ahora, ninguna computadora lo ha logrado. “Creía que la inteligencia artificial consistía en crear una máquina que realmente pudiera replicar la inteligencia humana”, dijo la investigadora Daphne Koller, en el Laboratorio de Inteligencia Artificial de la Universidad de Stanford (California), donde McCarthy trabajó durante casi 40 años. Por lo tanto, el científico informático rechazó la mayoría de las aplicaciones de inteligencia artificial actualmente desarrolladas, que están dirigidas únicamente a máquinas que imitan el comportamiento, pero que no aprenden.

Cerca del final de la etapa de investigación de su carrera, en 1978, McCarthy tuvo que abandonar su idea purista de la inteligencia artificial: “Para tener éxito, la inteligencia artificial necesita 1.7 Einsteins, dos Maxwells cinco Faradays y el financiamiento de 0.3 Proyectos de Manhattan”, Reconoció resignadamente.

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